Avec un toucher doux

"Voyez comme elle appuie sa joue sur sa main. O, que j'étais un gant sur cette main
Que je puisse toucher cette joue! " William Shakespeare

La sensation physique d'être touché peut avoir un effet puissant selon la façon dont vous êtes touché et qui fait le toucher.

Que vous soyez légèrement caressé par un autre ou que vous receviez une touche affectueuse de la part d'un ami ou d'un membre de votre famille, le plaisir apporté par le toucher est une partie importante de la plupart des relations sociales. Même dans les milieux professionnels, une poignée de main agréable permet de renforcer l'association étroite que nous avons souvent avec les employeurs et les collègues. Le toucher peut également être important dans les établissements de soins de santé, les patients inquiets se sentant souvent rassurés par le contact amical d'un médecin ou d'une infirmière.

La sensation d'être touché peut produire un large éventail de changements physiologiques et biochimiques dans le corps, y compris une diminution de la fréquence cardiaque et de la pression artérielle, ainsi qu'une réduction du cortisol et une augmentation de l'ocytocine. Des études par IRM ont également montré qu'un toucher doux peut activer des zones clés du cerveau, notamment le cortex orbitofrontal et le cortex caudé. Le toucher doux conduit également à des changements dans les niveaux de sérotonine du cerveau, ce qui peut aider à expliquer pourquoi le massage peut soulager la douleur.

La recherche sur la mécanique du toucher a identifié des récepteurs cutanés spécifiques qui relaient l'information sur le contact physique avec le cerveau. Cette information comprend quand, où et combien de temps la sensation de toucher se produit ainsi que la douceur ou le contact. Selon les récepteurs de la peau qui sont activés (et qui fait l'activation), l'expérience psychologique du toucher peut être très différente. Deux récepteurs cutanés primaires liés à la sensation de toucher sont:

  • Afférences mécanorécepteurs A-bêta – ce sont les neurones sensoriels situés dans la peau velue et non poilue qui relaient les stimuli neuraux au cerveau, ce qui permet une fine discrimination de la sensation du toucher. Selon l'endroit où le corps est touché, ce qui est connu comme le contact brut peut également se produire dans lequel une personne est seulement consciente qu'elle a été touchée mais a de la difficulté à savoir où.
  • Les afférences C-tactiles – celles-ci se trouvent exclusivement dans la peau velue, par opposition à la peau glabre. Cela comprend les mains, les avant-bras, les jambes et le visage, ce qui donne à ces zones une plus grande sensibilité au toucher que les zones de la peau qui sont faiblement peuplées d'afférences de l'un ou l'autre type. Les afférences au toucher C sont les plus susceptibles d'être activées par d'agréables sensations de caresse. Même la vitesse à laquelle la caresse se produit semble faire une différence dans la façon dont nous pourrions trouver la sensation agréable. La stimulation des afférences C-tactiles semble directement liée au cortex insulaire du cerveau qui régule également la conscience émotionnelle.

Tout cela soulève des questions intrigantes sur la façon dont notre capacité à percevoir le toucher agréable pourrait diminuer à mesure que nous vieillissons. Des études de recherche sur la discrimination au toucher associée aux afférences A-bêta ont déjà montré que le toucher devient moins aigu à mesure que nous vieillissons. Mais qu'en est-il des aspects agréables du toucher qui semblent être contrôlés par les afférences C-tactiles dans la peau velue?

Bien que le nombre d'afférences trouvées dans différentes parties du corps diminue en vieillissant, il y a eu très peu de recherches sur les afférences au toucher C chez les personnes âgées. Pour répondre à la question de savoir comment le vieillissement affecte notre capacité à percevoir le toucher doux, Isac Sehlstedt de l'Université de Gotheburg en Suède et une équipe de chercheurs ont mené une étude expérimentale sur un échantillon de 120 participants (60 hommes et 60 femmes) âge de 13 à 82 ans avec un âge moyen de 35-36 ans. Les résultats, qui ont été récemment publiés dans la revue Psychology and Aging, fournissent le premier aperçu complet de la façon dont la sensation de toucher agréable change tout au long de la vie adulte.

Après avoir rempli des questionnaires mesurant la dépression et le fonctionnement cognitif, chaque participant a subi une série de coups doux en utilisant un stimulateur tactile rotatif. Avec une brosse faite de poils de chèvre pour appliquer de légers coups sur l'avant-bras gauche à différentes vitesses, les expérimentateurs ont pu fournir une stimulation tactile uniforme pour tous les participants. Après chaque coup de pinceau, les participants ont évalué le coup en termes d'agrément et d'intensité. Pour fournir une seconde mesure de la façon dont les sens changent avec l'âge, chaque participant a également complété une batterie standardisée d'odeurs différentes et a demandé de les évaluer en termes d'agrément et d'intensité.

Après l'expérience, on a posé aux participants des questions normalisées sur la manière dont ils ont été manipulés au quotidien. Les questions incluaient: «Je suis facilement dérangé si quelqu'un que je ne connais pas m'embrasse», «Je cherche habituellement un contact physique avec d'autres personnes» et «Je m'énerve facilement lorsque quelqu'un (de façon inattendue) me touche.

Les résultats ont montré que les adultes plus âgés sont sensiblement moins sensibles à être touchés que les adultes plus jeunes. Avec cette sensibilité au toucher réduite, les adultes plus âgés ont également montré une plus grande perte de la capacité de détecter les odeurs par rapport aux adultes plus jeunes.

Il est intéressant de noter que ces mêmes résultats ont montré que la sensation agréable liée au toucher doux augmentait avec l'âge malgré la sensibilité réduite au toucher. Cela suggère que le toucher physique peut devenir plus important pour nous à mesure que nous vieillissons.

Une explication possible de cette constatation vient de ce que la psychologue Tiffany Field a appelé une «hypothèse de la faim tactile». Selon Field, les gens peuvent être plus susceptibles d'apprécier la sensation de toucher en vieillissant parce qu'ils ont moins de possibilités pour le quotidien. toucher nous prenons pour acquis quand plus jeune. De plus, les adultes plus âgés peuvent être moins enclins à rechercher des occasions de contact physique, ce qui les rend plus agréables lorsqu'ils se produisent.

Comme Isac Sehlstedt et ses collègues le soulignent dans leurs conclusions, ces résultats de l'étude aident à démontrer l'importance de la sensation de douceur pour les personnes de tous âges. Même en vieillissant, la sensation de toucher joue un rôle essentiel dans notre bien-être psychologique et dans la façon dont nous interagissons avec les autres.

Alors ne soyez pas réticents à tendre la main aux personnes de votre vie. Cela peut être plus important que vous ne le pensez.

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