Ce que vos yeux disent de qui vous êtes

En lisant ces mots, essayez de prêter attention à quelque chose que vous ne remarquerez jamais: les mouvements de vos yeux. Pendant que vous parcourez ces lignes de texte, ou que vous jetez un coup d'œil sur cette annonce ou que vous regardez de l'écran de la pièce, vos yeux font de petits mouvements, appelés saccades, et de courtes pauses, appelées fixations. Les scientifiques découvrent que les modèles de mouvement des yeux – où nous regardons, et pour combien de temps – révèlent des informations importantes sur la façon dont nous lisons, comment nous apprenons et même quel genre de personnes nous sommes.

Les chercheurs sont en mesure d'identifier ces modèles grâce au développement de la technologie de suivi des yeux: des caméras vidéo qui enregistrent chaque mouvement minuscule des yeux. Un tel équipement, développé à l'origine pour étudier les changements de vision vécus par les astronautes dans des conditions d'apesanteur, permet aux scientifiques de capturer et d'analyser cette entité toujours insaisissable, l'attention. Il se trouve que la façon dont nous bougeons nos yeux est un indicateur fiable de ce qui nous intéresse et de ce qui nous distrait. Les scientifiques utilisent maintenant la technologie eye-tracking pour explorer la façon dont nous apprenons à partir du texte et des images, y compris celles qui sont vues à l'écran.

Dans une étude publiée l'année dernière dans le Journal of Experimental Psychology, par exemple, des chercheurs finlandais ont examiné comment le type et l'emplacement des publicités affectent la lecture en ligne. Sans surprise, les données de leur équipement de suivi de l'œil ont montré que l'apparition soudaine d'une publicité ou d'un mouvement dans une publicité (pensez à toutes ces publicités avec des figures dansantes frénétiquement) distrait les lecteurs d'une manière qui compromet leur compréhension du texte. Mais l'auteur de l'étude Jaana Simola, une scientifique cognitive, et ses collègues ont pu affiner ces observations: les publicités placées en bas et à droite du texte étaient plus distrayantes que celles situées au-dessus du texte, et les annonces multiples contenant des éléments animés et statiques étaient plus difficiles à ignorer que les groupes de publicités qui étaient tous immobiles ou en mouvement.

Bien sûr, perturber notre attention est ce que la publicité est tout. Les scientifiques utilisent également la technologie eye-tracking pour découvrir comment éliminer la distraction et améliorer la concentration. Dans une étude publiée dans la revue Psychological Science, les chercheurs Elizabeth Grant et Michael Spivey ont suivi les mouvements oculaires de sujets expérimentaux en regardant un diagramme et en essayant de résoudre un problème hypothétique: Si vous étiez médecin, comment utiliseriez-vous un laser pour détruire tumeur de l'estomac de ce patient sans nuire aux tissus sains autour d'elle? Les gens qui ont résolu le problème avec succès, Grant et Spivey, ont regardé plus souvent une certaine partie du diagramme. Au deuxième tour de leur expérience, ils ont mis en évidence visuellement cette caractéristique – et doublé le nombre de participants qui ont eu raison du problème. Montrer les yeux des gens où aller peut réellement favoriser la perspicacité et améliorer le raisonnement, les auteurs ont conclu; dans leurs mots, "guider les guides de l'attention".

La capacité de se concentrer sur les caractéristiques pertinentes d'une scène visuelle est l'une des différences les plus importantes entre les experts et les novices dans n'importe quel domaine – une capacité qui est développée au fil des années à regarder d'innombrables scénarios similaires. Mais que faire si les mouvements oculaires caractéristiques des experts pouvaient être enregistrés puis rejoués pour les débutants, en leur donnant un modèle pour savoir comment et où chercher? C'est ce que les scientifiques de l'Université d'Exeter en Grande-Bretagne ont fait dans une étude publiée l'année dernière. Les mouvements oculaires d'un chirurgien expérimenté ont été capturés par un équipement de suivi des yeux, puis cartographiés sur une vidéo d'une tâche chirurgicale simulée, montrant où le regard de l'expert serait dirigé pendant qu'il effectuait l'opération. Les stagiaires qui ont regardé la vidéo ont appris beaucoup plus rapidement que les étudiants qui ont appris de manière plus traditionnelle, par exemple en leur montrant comment déplacer les instruments chirurgicaux avec leurs mains.

Les mouvements des yeux sont si étroitement liés à la façon dont nous pensons et agissons qu'ils peuvent même révéler des informations sur notre personnalité. Dans une étude publiée ce mois-ci dans la revue Cognition, le chercheur Evan Risko et ses coauteurs ont demandé à des sujets expérimentaux de remplir un questionnaire évaluant leur niveau de curiosité, défini comme un désir de nouvelles connaissances et de nouvelles expériences. Les scientifiques ont ensuite utilisé un équipement de suivi de l'œil pour enregistrer les mouvements oculaires des participants lorsqu'ils regardaient une série de scènes. Les personnes qui se sont montrées très curieuses, a rapporté Risko, ont regardé beaucoup plus d'éléments des images, bougeant sans cesse leurs yeux dans les coulisses. "Qui est une personne", at-il conclu, "se rapporte à la façon dont ils bougent leurs yeux."

En savoir plus sur la science de l'apprentissage à www.anniemurphypaul.com, ou par courriel à l'auteur à annie@anniemurphypaul.com.

Ce poste est initialement apparu sur Time.com.

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