Un ancien procureur discute du nouveau livre «La mort d'un assassin»

Courtesy of the City of Bönnigheim
Source: Gracieuseté de la ville de Bönnigheim

L'ancienne procureure américaine Ann Marie Ackermann, qui a vécu en Allemagne ces 20 dernières années, a écrit un nouveau livre sur un assassinat allemand du 19ème siècle. Dans l'interview qui suit, Ackermann parle de la connexion américaine à cette histoire fascinante.

Question: Vous avez écrit le livre Death of a Assassin . Un meurtre allemand du 19ème siècle est-il quelque chose qui intéresserait les lecteurs américains?

Oui, parce que c'est l'histoire américaine enveloppée dans un véritable emballage criminel. Un meurtrier allemand a fui aux États-Unis et a fini par devenir le premier soldat à mourir en défendant Robert E. Lee au combat. Cela s'est passé pendant la guerre américano-mexicaine. Lee a écrit à propos de lui, mais personne en Amérique ne connaît la trame de fond – que l'objet de l'admiration de Lee avait une histoire à cacher.

Cela me permet de raconter l'histoire américaine sous un véritable format criminel: les immigrés allemands à Philadelphie, une compagnie entièrement allemande dans la guerre américano-mexicaine et les débuts de Robert E. Lee sur fond de l'un des cas les plus inhabituels en Allemagne. Le livre contient des recherches originales basées sur des pièces imbriquées des archives allemandes et américaines.

Qu'est-ce qui rend ce cas si inhabituel du point de vue de l'Allemagne?

C'était un record. Au 19ème siècle, la plupart des meurtres ont été résolus en quelques semaines, voire plusieurs jours. Et un enquêteur local les a généralement résolus. Avec 37 ans entre l'assassinat et la solution, ce cas était le plus vieux cas froid de l'Allemagne du 19ème siècle à être résolu, et le seul jamais résolu en Amérique.

L'enquêteur allemand a été la première personne que je connaissais à utiliser la balistique médicolégale pour éliminer une arme suspecte. Il a précédé l'homme qui est considéré comme le fondateur de la balistique médico-légale par un demi-siècle.

Vous vivez en Allemagne maintenant.

Oui, je vis à Bönnigheim, la ville allemande où l'assassinat a eu lieu. C'est comme ça que j'ai découvert l'affaire.

Comment avez-vous trouvé?

Croiriez-vous que c'était à travers mon passe-temps d'observation des oiseaux?

J'ai écrit un article sur l'histoire de l'avifaune locale pour la société historique de Bönngheim. En faisant des recherches, j'ai lu un journal du forestier du 19ème siècle dans l'espoir qu'il avait mentionné un oiseau ici et là. Il l'a fait, mais il a aussi dit comment il a aidé à corroborer la solution à un cas froid de 37 ans. Un meurtrier inconnu avait abattu le maire de Bönnigheim en 1835, et une solution est venue de Washington, DC, en 1872. Ce forestier a trouvé des preuves dans les archives du département des forêts de Bönnigheim pour corroborer la solution américaine. C'était un élément de preuve clé qui a convaincu le procureur allemand de classer l'affaire comme résolue.

Je savais immédiatement que c'était un cas inhabituel. Pensant que cela ferait une belle histoire pour les Allemands, j'ai commencé à suivre le meurtrier à travers les archives américaines. Quand sa piste m'a conduit à Robert E. Lee, je savais que j'avais aussi une belle histoire pour les Américains. C'est à ce moment que j'ai obtenu un contrat de livre avec Kent State University Press.

Qu'est-ce qui vous a emmené en Allemagne?

C'était l'amour! J'ai épousé un Allemand et j'ai déménagé à Bönnigheim il y a près de 20 ans.

Quand avez-vous décidé de transformer votre carrière de poursuivre les criminels à écrire à leur sujet?

En Allemagne, j'aurais dû répéter l'école de droit pour pratiquer, et ce n'était pas faisable avec de petits enfants. J'ai ouvert une petite entreprise de traduction indépendante axée sur le droit pénal et la psychiatrie. Avec l'Institut Max Planck pour le droit pénal étranger et international comme l'un de mes clients, j'ai développé mes connaissances en droit pénal allemand et étranger. Je me suis retiré de la traduction à peu près au même moment où j'ai découvert ce cas et j'ai maintenant plaisir à écrire à temps plein.

En tant qu'ancien procureur, est-ce que cela vous donne l'avantage de creuser un livre et de faire des recherches?

Cela m'aide à mieux lire entre les lignes d'un dossier d'enquête. Deux choses qui façonnent toute enquête criminelle sont les règles de preuve et la technologie disponible. Les deux étaient assez différents il y a 180 ans.

Tout comme la compréhension d'une enquête criminelle américaine moderne exige la connaissance de la chaîne de possession ou du fruit de l'arbre vénéneux, lire le dossier d'enquête aux côtés des règles de preuve de Wurtemberg était essentiel pour comprendre l'approche de l'enquêteur. Une règle de preuve allemande datant de 1532 était l'une des raisons pour lesquelles l'affaire est devenue si froide. L'enquêteur n'a jamais explicitement cité la règle dans son dossier, donc si vous ne le savez pas, certaines parties de l'enquête n'auraient pas de sens.

De même, la technologie était très différente. Ce cas a eu lieu avant que la photographie et les empreintes digitales ne deviennent monnaie courante. Les déclarations de témoins, les fouilles et les autopsies constituaient généralement les pivots des enquêtes périodiques. Alors, quand le juge d'instruction a eu un coup de génie et a utilisé la balistique médico-légale pour écarter une arme suspecte, je pourrais mieux reconnaître son exploit dans un contexte historique.

Est-ce que c'est ce qui vous a attiré dans cette affaire, la preuve?

J'ai trouvé fascinant l'incursion précoce de l'enquêteur dans la balistique médico-légale. Alexandre Lacassagne est considéré comme le père de la balistique médico-légale, l'art d'identifier une arme à feu à partir des égratignures qu'elle laisse sur une balle. Dans ce cas, nous voyons un enquêteur allemand examiner les éraflures sur les projectiles retirés du corps à l'autopsie. Ces égratignures montraient que l'arme du crime était un fusil rare. Le test de l'enquêteur a tiré des armes suspectes, fait des comparaisons, et pourrait éliminer les armes suspectes individuelles comme l'arme du crime. Il l'a fait plus d'un demi-siècle avant que Lacassagne n'invente la technique. À la différence de Lacassagne, le détective allemand ne pouvait rien publier à ce sujet et se faire créditer d'avoir inventé la balistique médico-légale, car l'affaire était toujours ouverte. Il ne pouvait pas dire au meurtrier de quel type de fusil il s'agissait. Donc, cette affaire ajoute un nouveau chapitre à l'histoire de la balistique médico-légale; il déplace le berceau de la balistique médico-légale de la France vers l'Allemagne.

Une solution américaine à l'affaire arrivant en Allemagne près de 40 ans après le meurtre a présenté un problème de preuve intéressant. L'écrivain a-t-il dit la vérité ou non? Et comment pourrait-on le prouver? Les Allemands ont trouvé des preuves corroborantes. Il a convaincu le procureur allemand de classer l'affaire comme résolue.

Quels obstacles avez-vous rencontrés dans votre recherche internationale?

La partie la plus difficile de la recherche était aussi l'apprentissage le plus amusant de lire l'ancienne écriture gothique de l'Allemagne. Tout le matériel d'archives allemand pertinent est dans ce vieux script. Non seulement l'alphabet semble différent, mais le langage lui-même a changé. Bien sûr, j'ai eu l'aide de professionnels pour déchiffrer les vieux textes, mais comme j'ai appris à lire l'écriture par moi-même, cela a ouvert des fenêtres sur l'histoire et la culture de l'Allemagne. Cela, à mon tour, m'a fait me sentir plus connecté à ma ville et mon pays d'adoption.

Travaillez-vous sur d'autres projets de livres?

J'ai plusieurs idées sur les crimes historiques allemands qui pourraient intéresser les Américains, mais jusqu'à ce que je fasse des recherches dans les archives, je ne peux pas encore dire s'il y a suffisamment de matériel pour un livre. Un livre sur les voyages de Mark Twain en Allemagne est une autre possibilité. Il a voyagé dans ma région d'Allemagne en 1878, et certains documents d'archives allemands pourraient compléter notre connaissance de ses voyages en Allemagne.

Inge Hermann, used with permission
Source: Inge Hermann, utilisée avec permission

Ann Marie Ackermann, un ancien procureur américain, vit en Allemagne. Son livre, La mort d'un assassin: le meurtrier allemand qui est mort en défendant Robert E. Lee, sera publié dans une série d'histoire vrai crime par Kent State University Press en 2017. En savoir plus à ce sujet à www.annmarieackermann.com. Pour organiser une visite de scène de crime à Bönnigheim, en Allemagne, contactez Ackermann via son site web.

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