Comment l'anxiété court-circuit le processus de prise de décision?

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Source: pathdoc / Shutterstock

Les neuroscientifiques de l'Université de Pittsburgh ont mis en évidence un mécanisme neuronal spécifique qui aide à expliquer comment l'anxiété peut perturber le processus de prise de décision et conduit souvent à de mauvais choix. La prise de décision est le processus cognitif consistant à faire un choix entre un certain nombre d'alternatives possibles qui impliquent souvent de peser les risques, les récompenses et les conséquences de vos actions.

Il y a de plus en plus de preuves que le processus cognitif de la prise de décision dépend du bon fonctionnement des neurones spécifiques dans les sous-régions du cortex préfrontal (PFC). Le cortex préfrontal – qui est logé dans les lobes frontaux du cerveau – est la partie la plus récente du cerveau humain en termes de notre évolution.

Life Science Databases/Wikimedia Commons
Le cortex préfrontal (PFC) en rouge.
Source: Bases de données sciences de la vie / Wikimedia Commons

Le CFP joue un rôle essentiel dans les fonctions exécutives, notamment: la planification à long terme, la compréhension des règles, le calcul des conséquences du risque et de la récompense, la régulation des émotions, la résolution de problèmes et la prise de décision. L'anxiété, tant chez les animaux que chez les humains, semble perturber les neurones du cerveau dans le PFC qui sont essentiels pour prendre des décisions intelligentes.

Les chercheurs de Pitt étaient curieux d'identifier exactement comment l'anxiété influe sur le CPF pendant le processus de prise de décision. Afin de déterminer quels neurones étaient directement affectés par l'anxiété, les chercheurs ont étudié deux groupes de rats alors qu'ils accomplissaient une tâche de prise de décision dans laquelle ils devaient décider du choix le plus logique pour recevoir une récompense.

L'une des raisons pour lesquelles les chercheurs de cette étude ont été motivés à identifier l'impact neurobiologique de la détresse sur la prise de décision est que l'anxiété est une composante si importante et débilitante de la plupart des troubles psychiatriques. L'anxiété est souvent un acteur clé du trouble dépressif majeur (TDM), du syndrome de stress post-traumatique (TSPT), de la schizophrénie, des troubles obsessionnels compulsifs (TOC) et de la toxicomanie.

Par exemple, dans les troubles addictifs, les chercheurs soulignent que la dépendance crée un cercle vicieux qui implique l'incapacité de prendre de bonnes décisions qui est alimentée par le double mépris de la toxicomanie et de l'anxiété. Selon leur hypothèse, l'anxiété associée à la toxicomanie (en soi) conduit souvent à une mauvaise prise de décision en désengageant les neurones du PFC, ce qui rend plus difficile de «faire la bonne chose» et de rester propre.

Les chercheurs de Pitt ont pour mission d'en apprendre davantage sur la façon dont l'anxiété module l'encodage neuronal des PFC au cours du processus de prise de décision afin d'améliorer les chances et les résultats des choix quotidiens des personnes de tous les horizons.

L'anxiété perturbe les régions de prise de décision du cortex préfrontal (PFC)

Des études antérieures d'imagerie cérébrale sur le comportement humain et l'anxiété ont aidé à décoder l'impact complexe que l'anxiété a sur les fonctions cognitives liées aux PFC, y compris les déficits dans la régulation émotionnelle, la flexibilité cognitive et le contrôle du comportement.

Dans le cadre de cette étude, les chercheurs de Pitt ont surveillé l'activité d'un grand nombre de neurones PFC alors que les rats anxieux prenaient des décisions sur le meilleur choix pour recevoir une récompense. Ils ont fait de même avec un groupe de rats qui n'étaient pas stressés. Bien qu'il s'agisse d'une étude sur les rongeurs, le modèle d'anxiété utilisé dans cette expérience a également été validé chez l'homme et le singe.

L'étude de mars 2016, «L'anxiété évoque l'hypofrontalité et perturbe l'encodage de règles pertinentes par les neurones du cortex préfrontal dorsomédial», a été publiée dans The Journal of Neuroscience . L'étude a révélé que l'anxiété supprime l'activité spontanée générale des neurones PFC, ainsi que l'affaiblissement de l'encodage des règles de tâches par les neurones PFC dorsomédian. Ce sous-groupe de neurones est spécifiquement codé pour faire un choix basé sur des règles pertinentes.

En surveillant l'activité des neurones dans le PFC alors que les rats anxieux étaient la résolution de problèmes et de prendre des décisions afin d'obtenir une récompense, les scientifiques ont fait deux observations importantes. Premièrement, l'anxiété mène souvent à de mauvaises prises de décision, surtout lorsqu'il y a des conflits ou des distractions. Deuxièmement, les mauvaises décisions prises en situation de détresse étaient corrélées avec le «déblocage» des neurones PFC très spécifiques.

Dans un communiqué de presse, Bita Moghaddam, Ph.D, l'auteur principal de l'étude et un professeur du Département de neurosciences et de psychiatrie de l'Université de Pittsburgh a déclaré:

"Les données indiquent que l'anxiété a un effet extrêmement sélectif sur l'activité neuronale qui soutient la prise de décision. Nous avons eu une approche simpliste pour étudier et traiter l'anxiété. Nous l'avons assimilé à de la peur et nous avons surtout supposé qu'il exagérait des circuits cérébraux entiers. Mais cette étude montre que l'anxiété désengage les cellules du cerveau de manière très spécialisée. "

Fait intéressant, les chercheurs ont constaté que la région du cerveau orbitofrontal (OFC), qui joue un rôle dans la résolution de problèmes et apprend par essais et erreurs n'a pas été affectée par l'anxiété dans cette étude. Cependant, les chercheurs de Pitt déclarent dans leur conclusion, "il devrait être souligné que ces résultats ne tiennent pas compte du rôle de l'OFC dans la médiation d'autres effets indésirables de l'anxiété".

Paul Wicks/Wickimedia Common
Le cortex orbitofrontal (OFC) en vert.
Source: Paul Wicks / Wickimedia Common

Les nouvelles découvertes de Pitt s'intègrent harmonieusement avec une autre étude sur l'apprentissage des règles, la prise de décision et l'importance de l'apprentissage actif, publiée la semaine dernière par des neurocientifiques de l'Université de Californie à Berkeley. J'ai écrit à propos de cette étude dans un récent article sur le blog de Psychology Today , "Comment le cerveau apprend-il par l'essai et l'erreur?"

L'étude UC Berkeley de mars 2016, «L'apprentissage des règles améliore la plasticité structurale des axones à longue portée dans le cortex frontal», a été publiée dans la revue Nature Communications .

À l'aide de techniques de microscopie avancées, les chercheurs de Berkeley ont capturé des images cérébrales de l'apprentissage actif en temps réel en photographiant le cerveau de souris alors qu'ils apprenaient à résoudre des problèmes par essais et erreurs. Les films montrent une resculptation dramatique dans la sous-région de l'OFC dans le cortex préfrontal au cours du processus de résolution de problèmes de l'apprentissage actif.

Le cortex préfrontal chez les adolescentes est particulièrement vulnérable à l'anxiété

Au début et au milieu de l'adolescence, le cerveau subit une croissance et une taille neurales considérables qui créent des changements de connectivité à l'intérieur et entre les diverses régions du cerveau, y compris le PFC. Comme nous le savons tous, la transition de l'enfance à l'adolescence est truffée d'un large éventail de champs de mines et de pièges pour la plupart des adolescents, en particulier lorsque quelqu'un est sujet à l'anxiété ou à un stress important.

Selon certaines estimations, le développement du cerveau humain et la connectivité ne sont pas complètement terminés avant l'âge de 25 ans. Certains chercheurs ont souligné que «les sociétés de location de voitures ont raison» en matière de prise de décision et de cortex préfrontal. Ironiquement, le CPF décisionnel n'est pas complètement mature à 16 ans, lorsqu'un adolescent peut obtenir un permis de conduire; ou à 18 ans, quand les Américains sont autorisés à voter; ou à 21 ans, lorsque nous sommes autorisés à boire, mais plus proche de 25, lorsque nous sommes autorisés à louer une voiture.

Le développement sain du cerveau nécessite une combinaison de plasticité cérébrale, qui renforce certaines connexions afin que les signaux puissent être transmis plus efficacement. . . et l'élagage synaptique, qui provoque l'atrophie d'autres connexions. De nombreuses études ont montré que l'anxiété chronique et des taux élevés de cortisol, l'hormone du stress, perturbent la structure cérébrale et la connectivité fonctionnelle du PFC.

La structure du cerveau des adolescents, la connectivité neuronale, le comportement impulsif et la prise de décision sont étroitement liés. Tandis que les adolescents modernes avancent vers de nouveaux niveaux de pensée sophistiquée et de savoir-faire technologique, ils subissent également de plus en plus de stress. Bien que la nouvelle étude Pitt ne regarde pas les adolescents en particulier, il semblerait que l'impact de la forte anxiété sur le PFC rendrait toujours plus difficile pour les adolescents anxieux de prendre de sages décisions.

Les dernières recherches suggèrent qu'aider les adolescents à gérer l'anxiété est la clé pour engager les neurones PFC dorsomédiaux qui conduit à prendre de meilleures décisions. Cela pourrait inclure la décision de ne pas abuser des drogues, de commencer à fumer et, inversement, de faire des choix de vie sains en matière d'alimentation et d'exercice. Enseigner aux adolescentes des méthodes sans drogue pour réduire l'anxiété – combinées à la création d'environnements scolaires moins stressants – devrait être une priorité pour les parents, les éducateurs et les décideurs.

Conclusion: Réduire l'anxiété est essentiel à l'amélioration de la prise de décision

Espérons que cette recherche inspirera les gens de tous âges à prendre la décision d'être plus proactifs dans la réduction de l'anxiété dans le but d'améliorer la structure et la fonction exécutive de votre cortex préfrontal. Tout ce que vous pouvez faire pour réduire votre anxiété améliorera votre capacité à faire de meilleurs choix de vie au niveau neuronal et à créer une spirale ascendante.

Réduire l'anxiété est particulièrement important pendant les périodes chaotiques, lorsque vous vous sentez dépassé, ou que votre vie est hors de contrôle. Pendant les périodes de détresse, les dernières recherches montrent que les gens sont susceptibles de prendre de mauvaises décisions qui peuvent exacerber l'anxiété, conduire à plus de mauvaises décisions et faire boule de neige dans une spirale descendante.

La prise de décision est dans le lieu de votre contrôle. Nous avons tous le pouvoir de briser les schémas de comportement simplement en prenant de meilleures décisions, mais c'est souvent plus facile à dire qu'à faire. Cela dit, même lorsque vous êtes coincé dans un cycle de pensée et de comportement semblable à une ornière, un changement d'attitude et de prise de décision peut changer votre vie. Cette nouvelle étude montre que la réduction de vos niveaux d'anxiété pourrait être la première étape pour commencer un effet domino qui change la vie qui vous permet de faire perpétuellement de meilleurs choix.

Rappelez-vous, prendre quelques respirations profondes activera instantanément votre système nerveux parasympathique et nerf vague qui ralentit votre rythme cardiaque, abaisse la tension artérielle, et vous met dans un état d'esprit plus calme. La respiration diaphragmatique sera toujours votre meilleure première ligne de défense pour combattre l'anxiété. Si jamais vous vous retrouvez dans une situation stressante et stressante qui nécessite une décision de tir rapide, je vous recommande de vous rappeler de ralentir et de respirer profondément avant de planifier votre action.

La nouvelle recherche de Pitt nous donne une meilleure compréhension de la mécanique du cerveau spécifique derrière l'anxiété et la prise de décision. D'un point de vue clinique, cela pourrait conduire à de meilleurs traitements, interventions et résultats pour un large éventail de troubles psychiatriques et addictifs. Restez à l'écoute!

Pour en savoir plus sur ce sujet, consultez mes articles de blog Psychology Today ,

  • "La neuroscience de prendre une décision"
  • "Le secret d'une meilleure prise de décision"
  • "La neurobiologie de la grâce sous pression"
  • "La motivation est liée à la force de vos connexions cérébrales"
  • "Superfluidité: décoder l'énigme de la flexibilité cognitive"
  • "L'optimisme et l'anxiété changent la structure de votre cerveau"
  • "Comment la méditation réduit-elle l'anxiété au niveau neuronal?"
  • "Une question facile peut aider à briser le cycle d'anxiété"
  • "Assis toute la journée augmente votre risque d'anxiété"
  • "Cortisol: Pourquoi" l'hormone de stress "est l'ennemi public n ° 1"

© 2016 Christopher Bergland. Tous les droits sont réservés.

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