Que peut nous dire un lézard à propos de la santé mentale?

Les effets des facteurs de stress peuvent-ils être transmis de nos parents?

Hayke Tjemmes at flickr, Creative Commons

Source: Hayke Tjemmes sur flickr, Creative Commons

Une nouvelle étude sur les lézards a révélé que, lorsqu’elles sont exposées au stress, leurs réponses peuvent être transmises génétiquement. Les scientifiques croient maintenant que le processus d’héritabilité pourrait être plus complexe que l’on ne le pensait. Ce processus s’appelle «l’héritage du stress transgénérationnel».

Aussi récemment qu’en 2011, la plupart des recherches n’ont pas examiné la possibilité que le stress parental puisse affecter les spermatozoïdes ou les ovules. Puisque les gènes sont transférés à la progéniture à travers ces cellules, tout ce qui les modifie peut avoir un impact sur l’expression génétique chez les enfants. L’idée que les expériences des parents avant la grossesse peuvent modifier l’expression des gènes et, par conséquent, affecter le comportement de la progéniture, est nouvelle.

Dans l’étude sur le lézard, des chercheurs de la Pennsylvania State University ont exposé les jeunes lézards à des fourmis de feu (un facteur de stress naturel) et comparé les niveaux de stress à des lézards non exposés. Fait intéressant, le contact avec l’agent de stress n’a pas affecté le comportement des lézards plus tard dans la vie. Mais leur progéniture avait des réactions de stress plus fortes que celle de lézards qui n’avaient pas été soumis aux fourmis.

La chercheuse principale, Gail McCormick, a déclaré à PsyPost:

«Notre travail révèle que le stress subi par les parents ou les ancêtres d’un individu peut éclipser le stress auquel un individu est confronté au cours de sa vie. Dans cette étude, les enfants de lézards de sites soumis à un stress élevé étaient plus sensibles au stress à l’âge adulte, quelle que soit leur exposition au stress au cours de leur vie. »

Ces résultats suggèrent que, bien que le stress en début de vie puisse ne pas se manifester plus tard à l’âge adulte, les effets peuvent être transmis à la progéniture, même si la progéniture n’est pas directement exposée au facteur de stress.

Une étude similaire a impliqué des chercheurs conditionnant des souris à associer l’odeur de cerises à un léger courant électrique. Lorsque le parfum a pénétré dans l’air, les souris ont reçu un petit choc électrique. Et ainsi, les souris ont commencé à craindre l’odeur même lorsque le choc n’a pas été administré. Ce qui est encore plus fascinant, c’est que la progéniture de ces souris, ainsi que leur progéniture, éprouvent de la peur en présence de l’odeur. La réaction de peur s’est produite même si les générations suivantes n’ont pas expérimenté le processus de conditionnement.

Bien entendu, la question que posent ces études est de savoir s’il existe un effet similaire chez l’homme.

Comme récemment rapporté dans le journal Guardian, des chercheurs de la Mount Sinai School of Medicine de New York ont ​​comparé les gènes de descendants directs de Juifs «internés dans un camp de concentration nazi, témoins ou soumis à la torture ou ayant dû se cacher pendant la seconde guerre mondiale. ”À la progéniture de Juifs vivant en dehors de l’Europe et indemnes. Les enfants de parents victimes de traumatismes de la Seconde Guerre mondiale ont présenté des modifications génétiques et un risque accru de troubles de stress. Ceux-ci n’étaient pas présents chez les autres enfants. L’article du Guardian disait:

“[La] nouvelle découverte est [un] exemple clair chez l’homme de la théorie de l’hérédité épigénétique: l’idée que des facteurs environnementaux peuvent affecter les gènes de vos enfants.”

Dans d’autres recherches, la psychologue Margaret Keyes de l’Université du Minnesota et ses collègues ont examiné des jumeaux afin de déterminer si le comportement des parents biologiques pouvait affecter les enfants qui ne sont pas élevés par eux. L’étude a révélé que les enfants de parents qui fumaient étaient plus susceptibles de fumer, même s’ils n’étaient pas élevés par leurs parents et que, par conséquent, leur comportement de tabagisme n’était pas celui des parents. Les scientifiques se demandent cependant si le comportement des parents affecte directement ces gènes ou si une prédisposition génétique au tabagisme se transmet de génération en génération.

Dans l’ensemble, ces études montrent que les changements génétiques peuvent se produire beaucoup plus rapidement que prévu, en quelques générations, voire en une génération. Et, comme indiqué dans le magazine Science, les gens peuvent voir l’évolution en temps réel:

«Maintenant, grâce à la révolution génomique, les chercheurs peuvent suivre les changements génétiques au niveau de la population qui marquent l’évolution en action – et ils le font chez l’homme. [Des études] montrent comment nos génomes ont évolué au fil de siècles ou de décennies… »

La recherche dans ce domaine est encore nouvelle et est sujette à plusieurs réserves. Le plus important est peut-être la complexité des êtres humains et de leurs environnements. En effet, il se peut que trop de variables prennent en compte l’expérience humaine pour que les chercheurs puissent tirer des conclusions définitives.

Mais, ces études suggèrent que les individus peuvent être affectés par le stress ressenti par leurs ancêtres. Des recherches supplémentaires sont nécessaires pour déterminer si ces résultats sont le résultat d’un héritage de stress transgénérationnel ou d’un facteur externe qui n’a pas encore été pris en compte.

– Andrei Nistor, contributeur, Le rapport sur les traumatismes et la santé mentale

– Rédacteur en chef: Robert T. Muller, Rapport sur les traumatismes et la santé mentale.

– copyright Robert T. Muller

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