Semaine du Syllabus et la dernière conférence

Christopher Peterson – La première conférence – Mars 2010

L'école est comme le baseball, et le parallèle qui me plaît le plus est que les deux ont des saisons. La prochaine fois, ce sera différent. La prochaine fois ce sera mieux. La prochaine fois, je serai un gagnant. Passionné depuis toujours par les Cubs de Chicago, ainsi que par mes étudiants et enseignants, je sais que les saisons sont très bonnes car elles nous permettent de recharger notre optimisme de façon régulière. Beaucoup d'autres domaines de la vie n'ont pas cette fonctionnalité.

Mon 25e année d'enseignement à l'Université du Michigan a commencé cette semaine, et je pensais avoir tout entendu. Mais j'ai appris quelque chose de nouveau cette semaine, quand un étudiant inscrit à mon cours de psychologie positive m'a envoyé un message électronique demandant si les sections de discussion pour la classe se rencontreraient pendant la semaine du programme. Je n'avais jamais entendu l'expression «semaine du syllabus» mais je savais instantanément ce que cela signifiait. Dans mon université, et peut-être d'autres, la première semaine de cours n'implique souvent qu'un instructeur qui distribue le programme et licencie les étudiants, dans l'espoir que certains puissent revenir quand ils auront fini leurs cours.

J'avoue avoir déjà fait le programme, mais je ne le fais pas dans mon cours de psychologie positive. La première semaine de cours est une vraie semaine. Non seulement les sections de discussion se rencontrent, mais je donne une conférence plénière de deux heures le premier jour de classe, parfois à la consternation initiale des étudiants qui attendent quelque chose de beaucoup plus abrégé.

La plupart du premier cours implique que je leur montre une bande vidéo de la célèbre dernière conférence Randy Pausch, que je présente comme un exemple convaincant du sujet du cours. Comme vous le savez sans doute, Randy Pausch était un professeur à l'Université Carnegie-Mellon qui a reçu un prix pour son enseignement et a demandé à donner une conférence en imaginant qu'il était en train de mourir. Que dirait-il dans sa dernière conférence? Et comme vous le savez sans doute, il était vraiment en train de mourir. Il a commencé sa conférence en disant: «J'ai cloué ce lieu.» Mais sa conférence portait sur la vie et la vie très bien. C'est l'une des meilleures conférences que j'ai jamais entendues, et je veux que tous mes étudiants l'entendent, surtout pendant la semaine du programme!

L'autre commentaire que je fais en présentant cette conférence est: "Et quelle est notre excuse?"

En passant, tous les élèves restent pour toute la classe, et beaucoup partent les larmes aux yeux, même les garçons portant des casquettes de baseball à l'envers. Je suppose que c'est toujours la saison des allergies ici à Ann Arbor.

J'ai montré cette bande vidéo dans les classes précédentes au cours des dernières années, en disant toujours que j'espère que d'autres universités, comme le Michigan, avec un événement similaire "Last Lecture", ont la décence de retirer le titre. En ce qui me concerne, il n'y a qu'une dernière conférence, celle du professeur Pausch.

Ironie des ironies, en mars dernier, on m'a demandé de donner une dernière conférence à l'Université du Michigan. J'étais honoré et excité, mais je n'ai pas compris l'ordre du jour, me souvenant de ce que j'avais déjà dit. Au lieu de cela, j'ai donné ce que j'ai appelé une première conférence. Ça s'est bien passé, même si ça ne ressemblait pas à Pausch. C'est bon. La prochaine fois je ferai mieux.

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