Thomas F. Coleman: Agent de changement à l'esprit unique

Pendant ces premiers jours où je pensais d'abord étudier les célibataires et le singlisme (un terme que je n'avais pas encore inventé), et quand tout ce que je devais faire était mes propres expériences personnelles, je me demandais ce qui était déjà sur le sujet. Je me souviens encore de l'article du Los Angeles Times de 1990 que j'ai trouvé, qui a capturé tellement de ce que je penserais et travaillerais dans les années à suivre. Le journaliste du Los Angeles Times , Victor Zonana, a cité le professeur de droit Thomas F. Coleman, alors président du Consumer Task Force sur la discrimination matrimoniale (arrêtez-vous un moment pour savourer cela – un groupe de travail sur discrimination matrimoniale!). Coleman a déclaré: «La discrimination fondée sur l'état civil est arbitraire, inappropriée, illégale et injuste, mais c'est aussi un problème national omniprésent».

Plus tard, lorsque j'ai déménagé sur la côte ouest, j'ai rencontré Tom Coleman et j'ai beaucoup appris de lui au sujet de la discrimination fondée sur l'état matrimonial et du processus de défense des droits des personnes célibataires. Il était directeur exécutif de l'American Association for Single People (AASP) à l'époque. Maintenant, le site web de Unmarried America, grâce au travail et au dévouement de Tom Coleman, est une ressource merveilleuse avec toutes sortes de rapports d'information et de médias pertinents pour les personnes célibataires. Comme l'indique la page d'accueil, le site est axé sur les intérêts des célibataires «en tant qu'employés, consommateurs, contribuables et électeurs».

J'ai été tellement impressionné par tous les efforts de Tom Coleman au nom des célibataires que je n'ai pas réalisé, pendant longtemps, que son plaidoyer en faveur des célibataires n'était qu'un chapitre de sa vie de défenseur des libertés civiles et de l'égalité des droits. Dans son nouveau mémoire, The Domino Effect: comment les mouvements stratégiques pour les droits des homosexuels, les droits des célibataires et la diversité familiale ont touché la vie de millions de personnes, il raconte sa propre histoire de sa vie en tant qu'agent de changement unique. C'est une contribution importante à notre compréhension de l'histoire de la défense de l'égalité des droits au cours des quatre dernières décennies.

Heureusement, Thomas Coleman a accepté de parler aux lecteurs de Living Single de son travail en tant qu'agent de changement et de son nouveau livre.

1. Bella : Commençons par le personnel. Y a-t-il quelque chose qui est arrivé dans votre vie, ou dans celle de quelqu'un d'autre, qui vous a vraiment rappelé le besoin de changement? Je parle de changement à tous les niveaux – de la façon dont nous pensons aux personnes célibataires dans la vie de tous les jours; la place des célibataires sur le lieu de travail, dans la loi ou dans les politiques publiques; ou toute autre chose qui semble pertinente. Avez-vous une histoire à raconter à ce sujet?
Tom :
Je suis «sorti» en tant qu'homosexuel alors que j'étais sur le point d'entrer à l'université en 1966. J'ai aussi rencontré quelqu'un et nous nous sommes lancés dans ce qui allait devenir une relation à long terme. Je me suis vite rendu compte que je serais définitivement enfermée dans un statut matrimonial de «célibataire» pour le reste de ma vie puisque je ne pouvais pas voir le jour où le mariage entre conjoints de même sexe serait légal. J'ai ressenti de la discrimination à l'encontre de célibataires sur plusieurs fronts. Mon assurance automobile était plus élevée depuis que j'étais un homme célibataire de moins de 25 ans. Les hommes mariés de mon âge ont eu un rabais énorme pour l'assurance automobile. J'ai aussi été victime de discrimination dans le logement. Lorsque mon partenaire et moi avons demandé un appartement, le propriétaire nous a dit qu'il ne louait pas à des célibataires. Nous l'avons persuadé de nous louer de toute façon en lui disant que nous étions des parents de sang; que mon partenaire, qui avait 10 ans de plus que moi, était mon oncle. J'ai aussi ressenti l'oppression de la religion. J'avais été élevé comme catholique et l'église ne permettait à deux personnes d'avoir des relations sexuelles que si elles étaient mariées l'une à l'autre. De nombreux États avaient des lois sur les livres qui ont fait du sexe non marié un crime. Donc, mon intérêt pour la question de la discrimination fondée sur l'état matrimonial a commencé à un niveau très personnel.

2. Bella : Y a-t-il un problème ou un objectif particulier qui est particulièrement important pour vous lorsque vous essayez de créer un changement social?
Tom :
Il est très important pour moi que la discrimination fondée sur l'état matrimonial demeure une question d'égalité des droits, même lorsque le mariage entre conjoints de même sexe est légalisé. Je ne veux pas que la communauté LGBT abandonne la question de la discrimination fondée sur l'état matrimonial comme le faisaient les groupes de défense des droits des femmes après que la discrimination sexuelle a été mise hors la loi par le gouvernement fédéral et de nombreuses lois étatiques. La plupart des quelque 25 lois de l'État contre la discrimination fondée sur l'état matrimonial ont été adoptées à la suite des pressions exercées par les défenseurs des droits des femmes dans les années 1970 et 1980. Ensuite, des groupes comme NOW ont accordé moins d'attention à ce problème. Lobbying pour les lois contre la discrimination fondée sur l'état matrimonial arrêté. Maintenant, la question de «l'égalité du mariage» est un problème majeur pour les organisations LGBT. De nombreux défenseurs considèrent le mariage comme la porte de l'égalité des droits. Mais qu'en est-il de ces adultes – homosexuels ou hétérosexuels – qui choisissent de rester célibataires? Qu'en est-il des couples – homosexuels ou hétérosexuels – qui préfèrent la cohabitation ou le mariage domestique au mariage? Qu'en est-il des parents de sang célibataires qui vivent ensemble et se soucient les uns des autres et qui ne voudraient pas de toute façon le mariage en raison de son implication dans l'intimité sexuelle? Est-ce que tous ces gens «légalement célibataires» devraient être relégués à l'arrière de l'autobus des droits civiques? J'espère que non. Je souhaite que les groupes de défense des droits des femmes, les groupes de défense des droits des gays et lesbiennes et les groupes de célibataires continuent à réclamer l'égalité des droits et des avantages égaux pour tous, indépendamment de leur statut matrimonial et de leur partenaire.

3. Bella : Dans votre expérience d'essayer de persuader les sceptiques de l'importance d'un traitement équitable pour les célibataires, ou de leurs perceptions précises, y a-t-il un exemple particulier ou un raisonnement qui semble particulièrement efficace?
Tom :
Un raisonnement qui semble résonner est qu'en moyenne, une majorité de personnes passeront plus d'années dans leur vie d'adulte à être célibataires plutôt que mariées. Quand on additionne les années célibataires, divorcées ou veuves, et que l'on compare avec les années de mariage, la plupart des gens passeront quelques années de plus sans être mariés. Leur droit à l'égalité des droits devrait-il fluctuer avec le changement de leur situation matrimoniale? Un autre argument est que l'état matrimonial n'est pas toujours une question de choix. L'assurance automobile de quelqu'un devrait-elle augmenter parce qu'elle a mis fin à un mariage disfonctionnel ou parce que leur conjoint est décédé? En termes de discrimination sur le lieu de travail, la plupart des gens croient au concept de «salaire égal pour un travail égal». Alors pourquoi la rémunération d'un travailleur devrait-elle être plus élevée ou moins élevée simplement parce qu'il est marié ou célibataire? C'est ce qui arrive dans de nombreux lieux de travail lorsque la compensation des avantages est prise en considération.

4. Bella : Une difficulté que j'ai souvent rencontrée est la perception erronée que si vous avez un message positif sur les célibataires ou la vie célibataire, cela signifie nécessairement que vous mettez fin au mariage ou à la vie familiale traditionnelle. Avez-vous rencontré cela, et si oui, comment l'avez-vous traité?
Tom :
Les personnes qui sont contre l'égalité des droits et qui préfèrent un traitement préférentiel pour les couples mariés déforment parfois le message de ceux qui défendent les droits des célibataires ou qui luttent contre la discrimination matrimoniale. Donc, oui, j'ai rencontré de tels arguments faux. Nous ne dénigrons pas ceux qui choisissent les structures familiales traditionnelles. Mais nous essayons de faire remarquer qu'il n'est plus tenable d'accorder un traitement préférentiel à un segment de la société au détriment d'un autre. Cette préférence n'était pas si mauvaise quand pratiquement tout le monde se marie et a des enfants, comme c'était le cas dans les années 1950 et avant. Mais aujourd'hui, les Américains non mariés sont à la tête de la majorité des ménages de la nation. Pourquoi quelqu'un qui est marié, disons dans son quatrième mariage, reçoit plus de droits et de prestations de quelqu'un qui est un solo solo à vie, ou quelqu'un qui est dans un partenariat à long terme non marié? Nous n'essayons pas d'enlever quoi que ce soit à qui que ce soit, en essayant seulement de montrer du respect pour les droits individuels et pour la diversité familiale.

5. Bella : Une grande partie de la discussion culturelle et politique autour de l'état matrimonial concerne les personnes qui sont officiellement mariées par rapport aux couples qui ne sont pas mariés – que ce soit le même sexe ou non. Je sais que beaucoup de célibataires découplés se sentent exclus de cette conversation, et ils trouvent cela inapproprié. Est-ce une tension que vous avez affrontée? Que pensez-vous de créer un changement au nom de toutes les personnes légalement célibataires, qu'elles soient socialement ou non?
Tom :
Je suis un ardent défenseur de l'égalité des droits, que les gens soient dans une relation sexuelle intime, qu'ils soient célibataires en solo, qu'ils soient des parents non mariés ou qu'ils soient des amis platoniques. Je suis contre la discrimination contre les travailleurs non mariés, les locataires, les consommateurs et les contribuables. Malheureusement, la discrimination fondée sur l'état matrimonial n'est pas contraire à la loi dans la moitié des États et il n'existe aucune loi fédérale protégeant les travailleurs, les locataires ou les consommateurs d'une telle discrimination. Nous avons un long chemin à parcourir pour assurer cette protection. L'un des plus grands obstacles à l'adoption de nouvelles lois est l'apathie de la plupart des célibataires en ce qui concerne la question de l'égalité des droits. Les célibataires ne sont pas organisés comme les autres segments de la population. Il y a donc peu de pression sur les politiciens pour qu'ils adoptent de nouvelles lois pour protéger les personnes non mariées. Une grande partie de l'impulsion pour une législation corrective visant à protéger les couples non mariés est venue des activistes des droits des LGBT. Ainsi, la hausse des registres de partenariat domestique et des programmes de prestations au cours des deux dernières décennies. Une grande partie de cette énergie est maintenant concentrée sur la législation et les litiges relatifs à «l'égalité du mariage». Malheureusement, pas trop de célibataires hétérosexuels consacrent du temps, de l'énergie et de l'argent à la cause des droits des célibataires.

6. Bella : Pouvez-vous décrire une expérience particulièrement positive ou mémorable que vous avez vécue dans votre rôle d'agent de changement unique? Cela ne doit pas être une grande chose – ce pourrait être quelque chose de petit mais particulièrement significatif ou émouvant.
Tom :
Deux exemples viennent à l'esprit. L'un d'eux est celui où quelques-uns d'entre nous ont marché dans les couloirs du Congrès et livré des documents sur l'égalité des droits à tous les 535 bureaux du Congrès. Beaucoup de membres du personnel nous ont accueillis avec enthousiasme en disant: «Nous sommes si heureux de vous voir. Il est temps que les célibataires aient une voix en politique. »L'autre exemple est lorsque j'ai réussi à faire publier un article de couverture intitulé« L'Amérique célibataire »par le magazine Business Week . Je savais que les décideurs politiques – économiques et politiques – lire cette histoire de huit pages. Ils apprendraient que les célibataires seraient bientôt la majorité en termes de ménages et de conditions de vie. Ils apprendraient les différents aspects de la discrimination injuste. Cibler ce message aux gens au pouvoir était palpitant pour moi.

7. Bella : Au fil du temps, des centaines (peut-être même des milliers) de personnes liront cette interview, et beaucoup d'entre eux se soucient profondément du sujet du célibat vivant. Je veux vous offrir l'opportunité de dire ce que vous voudrez. Ce pourrait être une histoire, une observation, un conseil, ou n'importe quoi d'autre.
Tom :
Si vous êtes gay ou lesbienne et que vous vous battez pour l'égalité du mariage, ne laissez pas les membres non mariés de la communauté LGBT simplement parce qu'ils ne se marient pas. Ne faites pas involontairement partie d'un système qui discrimine les couples – homosexuels ou hétérosexuels – qui ne se marient pas pour quelque raison que ce soit. Si vous êtes gay ou lesbienne et célibataire, demandez aux groupes de défense de la communauté LGBT de se battre pour vos droits en tant que célibataire ou en tant que couple non marié. Si vous êtes hétérosexuel et célibataire, impliquez-vous. Joignez-vous à un groupe comme le projet Alternatives to Marriage et donnez du temps et de l'argent pour aider à défendre les droits des célibataires. Vous ne pouvez pas vous permettre de vous reposer et de compter sur les autres pour mener le bon combat en votre nom. Vous devez vous impliquer. Si vous faites partie de NOW, l'ACLU, ou AARP, communiquez avec les dirigeants de ces organisations pour leur faire savoir que vous voulez mettre davantage l'accent sur la fin de la discrimination matrimoniale.

Bella : Merci beaucoup d'avoir pris le temps de partager tes pensées et d'avoir écrit tes mémoires inspirantes. Les lecteurs qui souhaitent en savoir plus sur Thomas Coleman et son travail peuvent cliquer ici et ici.

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